Sunday 28 September 2014
Meeting Ruth Ansel

Ladies and gentlemen, we proudly present Ruth Ansel, a woman who’s always been at the right place at the right time. Back in the 60’s, when she was just 24, she and Bea Feitler became co-art directors of Harper’s Bazaar. In the 70’s, Ruth was the art director of The New York Times Magazine, in the 80’s, Vanity Fair. Each time, she was the first woman in that position. In recent years, she’s run her own studio – Ruth Ansel Design – designing books like the much-talked about, 20-inch tall monograph on the photographer and artist Peter Beard. Today, Ruth is 70 years old and still working.

Ruth is Grand. Everyone we’ve met has spoken about her with the utmost respect. Ruth is the one we’ve dreamed most about meeting though we hardly dared to think it would ever happen. She’s been known to publish fake e-mail addresses online with the sole purpose of making it harder for people to reach her. A few months ago, we called her up. It was a brief conversation, ending shortly after Ruth sternly told us that she would »look us up«. Several nervous weeks later, we received an e-mail from Ruth in which she praised our work. Throughout our entire career, nothing has been as important as that e-mail. We felt like a door had opened, that we had received an invitation to an important society. Is this what it feels like to be in the »in« crowd?

Ruth Ansel lives in a posh apartment building on Manhattan’s Upper West Side. In her courtyard a film crew is set to shoot a Disney film starring Nicolas Cage. On our way up to the tenth floor, the elevator man asks us if we’re aware that Cyndi Lauper lives in the house. »You know that song ’Girls Just Wanna Have Fun’?« But we’re focused on a different lady.

Ruth Ansel welcomes us into her large apartment, only to disappear into the kitchen. She’s wearing black clothes, Mary Janes, a big orange watch and a turquoise ring. In the kitchen, she’s arranged a lunch buffet of delicious treats; croissants, smoked fish spread, tasty cheeses and small apples. We fill up our plates and ask if she’s interested in food. »Unfortunately«, she replies, not helping herself to lunch. Above the refrigerator there’s a blackboard in the shape of a cat. On it, Ruth has scribbled a Diana Vreeland quote : »Elegance is refusal.« It’s supposed to keep her from sneaking things out of the fridge.

In 1963, when Ruth Ansel and Bea Feitler were appointed co-art directors of Harper’s Bazaar, the leading fashion magazine of its time, they were met with blatant skepticism by a male-dominated media world. Could two twenty-something females really shoulder such an important role? However, it didn’t take long before the duo had modernized the magazine by infusing it with elements of pop art, street fashion, rock and roll music and film. They chose photographers whose work changed fashion photography forever. Furthermore, the graphic design of Ansel and Feitler set a new standard in magazine design, an updated take on Brodovitch’s revolutionary designs from the 40’s and 50’s.

Ruth Ansel ended up in the magazine world by accident. She was born in the Bronx in the late 1930s. Her father was in the china import business and her mom ran a small lingerie shop. From childhood, Ruth took a great interest in art and movies. Along with her classmate Nina Castelli, daughter of Leo Castelli and Ileana Sonnabend , central figures in the New York art world, she spent a summer in East Hampton at age 15. There, she saw the artist William De Kooning paint his »Woman« series in the downstairs guest bedroom where he was living at the time. Jackson Pollock and Larry Rivers often came by for dinner. Together with the Castelli-Sonnabend family, Ruth went to see her first Balanchine ballet performance as well as Robert Rauschenberg and Picasso exhibitions. It was then her love for art took root.

She graduated from Alfred University earning a Bachelor of Fine Arts Degree majoring in ceramic design but soon realized her career opportunities were limited. After a brief marriage, she escaped to Europe to mend her heart and look for adventure. Her plan was to look for work in different countries and eventually end up in Rome. But after eight months of travel she ran out of money and knew it was time to head home. She felt that, as a young woman, she was never taken seriously in her pursuit of a graphic design career. 

Ruth shows us into the living room. The sun shines in through an open window. On the walls there are pictures we’ve seen in books, like Richard Avedon’s famous Andy Warhol Factory triptych and his portrait of Stravinsky. Some are signed with personal notes to Ruth. Her white Mac is standing on a desk that stretches along a wall. Every now and then, we hear a little »pling« announcing she’s got mail. Ruth asks us to sit down on the large couch, and adds that it’s quite uncomfortable, so we should help ourselves to plush pillows to put behind our backs.

Large bookshelves hold yard upon yard of bookmarked books and magazines. We would love to browse through them all. One of the lower shelves carries all the magazine issues on which Ruth has ever worked. They’re collected in heavy bound volumes. She tells us that she has one copy of each magazine except for the Harper’s Bazaar 1965 April issue – with the legendary cover where model Jean Shrimpton wears a large pink helmet and blinks with one eye if you tilt the magazine.

– Samira Bouabana, Angela Tillman Sperandio, 2010

Preface: Hall of Femmes: Ruth Ansel, 2010
Editor: Ika Johannesson

Buy the book here. Buy the poster here.

Left: Model Jean Shrimpton on the famous cover of Harper's Bazaar April 1965, with the winking eye. Art direction: Ruth Ansel and Bea Feitler. Photo: Richard Avedon. © 2010 The Richard Avedon Foundation. Right: Harper’s Bazaar fold-down cover, August 1966. Art direction: Ruth Ansel and Bea Feitler. Photo: James Moore.

Left: Model Jean Shrimpton on the famous cover of Harper’s Bazaar April 1965, with the winking eye. Art direction: Ruth Ansel and Bea Feitler. Photo: Richard Avedon. © 2010 The Richard Avedon Foundation. Right: Harper’s Bazaar fold-down cover, August 1966. Art direction: Ruth Ansel and Bea Feitler. Photo: James Moore.

Posted by: 16:09

Tags: , , , , , ,

Categories: Ika Johannesson, Preface, Richard Avedon, Ruth Ansel, Yolanda Cuomo

Friday 18 June 2010
Last night I had the strangest dream…

Jag drömde att jag ringde upp några art directors i New York jag beundrade och frågade om jag fick komma och träffa dem. Sen blev det ett stort hopp i drömmen och plötsligt var det releasefest på en bok jag tydligen hade gjort och massor av folk jag inte kände var där. Men sen kom det märkvärdigaste av allt; jag drömde att jag var på en middag efteråt på en restaurang där flera av de vi träffat var samlade. Några av dem hade inte träffat varandra tidigare men vi presenterade dem för varandra. Jag drömde att jag satt inklämd mellan Janet Froelich och Yolanda Cuomo och åt italiensk mat. Jag drömde att sällskapet vid bordet försökte bräcka varandra om vem som hade störst datorskärm och skvallrade om vem som hade dejtat vem. Jag drömde att Ruth Ansel satt mittemot och såg glad och stolt ut. Någon fick för mycket att dricka och somnade med huvudet på bordet och Ruths bror höll ett tal som avslutades med orden ”Pour les femmes! Pour les femmes!” Sen vaknade jag och gick ut i köket och där stod två orkideér från Ruth och på en stol hängde min klänning med fläckar av rigatoni med tomatsås.

Posted by: 15:07 1 comment

Categories: Fina saker, Janet Froelich, Ruth Ansel, Yolanda Cuomo

Thursday 29 October 2009
We have a dream

När vi intervjuade Paula Scher sa hon att det dröjde väldigt många år innan hon träffade andra kvinnliga formgivare. Det fanns en annan kvinna som liksom hon ofta blev tillfrågad att sitta med i olika paneler men eftersom det alltid var antingen hon eller Paula som tillfrågades, och eftersom det bara fanns plats för en kvinna i varje panel så dröjde det många år innan de mötte varandra. Ibland sas det rakt ut berättar Paula “We need a woman speaker. Hur förolämpande är inte det? En kvinna för att fylla upp deras kvot.”

När Ruth Ansel är i Stockholm ber hon om adresser till de andra kvinnorna vi träffat i New York. De bor i samma stad, känner till varandras arbeten men har aldrig träffats. Nu vill hon kontakta dom. Det här har satt igång storslagna drömmar i våra överhettade hjärnor. Vi ser alla kvinnorna samlade, i Stockholm eller på Manhattan. Vi ser en ikonisk gruppbild tagen av Annie Leibovitz. Vi ser hur bilden hamnar som ett utvikbart omslag till Vanity Fair, en tidning som också behöver bättra på sin kvot. Vi ser hur designvärlden aldrig blir sig lik igen.

Posted by: 20:09

Categories: Annie Leibovitz, Carin Goldberg, Janet Froelich, Maira Kalman, Mary Shanahan, Paula Scher, Tomoko Miho, Vanity Fair, Yolanda Cuomo

Friday 16 October 2009
Diane Arbus

En annan mästerlig fotograf som Ruth Ansel arbetat med är Diane Arbus. Överst ett av hennes självporträtt där hon håller sin dotter. I filmklippet nedan berättar kanske samma dotter om sin mamma, ett år efter Arbus död 1971. Hon berättar bland annat om hur Arbus hade en japansk student som beundrade henne så mycket, men tyvärr inte förstod ett ord av vad hon sa och därför spelade in alla hennes föreläsningar för att få dem översatta. Hans inspelningar av hennes ord kunde sedan användas till en bok; Revelations formgiven av Yolanda Cuomo. Eftervärlden får vara tacksamma för att det finns hängivna studenter.

Posted by: 09:01

Categories: Diane Arbus, Fotografi, Ladies, Ruth Ansel, Yolanda Cuomo

Monday 21 September 2009
Två flugor i en smäll

Det här är en ny bok om Richard Avedon. Boken är formgiven av Yolanda Cuomo och omslaget är Ruth Ansels och Bea Feitlers berömda omslag för aprilnumret av Bazaar 1965.

Posted by: 20:14

Categories: Richard Avedon, Ruth Ansel, Yolanda Cuomo

Friday 11 September 2009
Ibland tänker vi på Yolanda

“We work sooo hard, on Tuesday it feels like it’s Friday.”

Yolanda Cuomo

Posted by: 20:07

Categories: Yolanda Cuomo

Monday 30 March 2009
Either for love or money – there’s no in between

Yolanda Cuomo har ett företag med två anställda. Dom gör flera tidningar och många böcker. Yolanda osar entusiasm över sina uppdrag. Hon försöker alltid att utöka briefen och komma tillbaka med något mycket mer än vad som var tänkt från början.
I Yolandas studio hänger flera citat på väggarna, bl.a det här ovan. Vi hade hört om citatet i en radio intervju och eftersom vi snor skamlöst tryckte vi upp det på våra nya visitkort (fast satt i dingbats). Yolanda i sin tur har tagit citatet från Sylvia Plath.
Yolanda Cuomo arbetade tillsammans med Ruth Ansel inför nylanseringen av Vanity Fair. Båda är upplärda av Marvin Israel som dom betraktar som mentor. Yolanda är mycket yngre än Ruth och ser sig därför som lärling till henne också. “Jag fick mitt första jobb eftersom jag ljög och sa att jag behärskade både repro och sättning” berättar kvinnan som verkar göra vad som faller henne in. “Marvin tog sig an mig även om jag inte kunde någonting, han var nöjd eftersom han inte behövde unlearn me.” Två män har nämnts gång på gång under den här intervjuveckan och de verkar ha varit enormt viktiga för den första generationen kvinnliga art directors. Den ena är Richard Avedon, den andra Marvin Israel.
Vi frågar om hon själv har haft yngre formgivare som hon lärt upp och hon berättar att hon lärde upp den första assistenten och att den första assistenten sen lärde upp den nya assistenten osv. “Vi har alltid varit kvinnor här, vi tänker ofta att vi vill ta in en kille men det har aldrig fungerat. Dom klarar inte av att jobba lika hårt.”
Yolanda berättar att hon också prövat att vara anställd på byrå men inte gillade det alls. Efter sex månader slutade hon med orden: I hate this. And I hate you.
Sen visar Yolanda ett program hon gjort för koreografen Twyla Tharp. “Det var Twyla själv som bestämde formen genom att koreografera formgivaren i photoshop: Copy-Paste! Copy-Paste! Copy-Paste! Stop. Copy-paste!
Vi lämnar Yolanda Cuomos studio och kastar oss in i en taxi till flygplatsen.

Posted by: 02:21 1 comment

Categories: Marvin Israel, Richard Avedon, Ruth Ansel, Vanity Fair, Yolanda Cuomo

Monday 30 March 2009
Från autografblocket 6

Posted by: 02:21

Categories: Autografer, Yolanda Cuomo